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As tartarugas do Oregon enfrentam a concorrência de espécies não nativas

Convidado - 12 de junho de 2023

Por Ashley D'Antonio

Os parques urbanos são destinos incrivelmente valiosos para actividades recreativas baseadas na natureza em paisagens frequentemente dominadas pelo desenvolvimento humano. Estes espaços verdes podem também servir de refúgio e proteger importantes parcelas de habitat para espécies selvagens. O Minto-Brown Island Park, em Salem, Oregon, é simultaneamente um refúgio para os residentes de Salem que procuram oportunidades de recreio ao ar livre e um refúgio de habitat para numerosas espécies de tartarugas. Com 1200 acres, o Minto-Brown Island Park é o maior parque da capital do estado de Salem. O parque faz fronteira com o rio Willamette e inclui 29 milhas de trilhos multiusos que serpenteiam por bosques sombreados e passam por charcos e lagoas. O Minto-Brown Island Park também protege o habitat crítico de duas das "espécies estratégicas" do Oregon - a tartaruga pintada do oeste e a tartaruga do lago do noroeste. As espécies estratégicas são espécies nativas do Oregon que são motivo de preocupação em termos de conservação devido a populações pequenas ou em declínio.

A tartaruga pintada do oeste e a tartaruga do lago do noroeste não estão apenas a partilhar o Parque da Ilha Minto-Brown com os recreativos ao ar livre. Uma das razões pelas quais as populações destes répteis estão a lutar é a competição com outra espécie de tartaruga invasora - a tartaruga-de-orelhas-vermelhas. As tartarugas de orelhas vermelhas crescem mais do que as tartarugas autóctones e competem pelos locais de repouso. O aquecer é essencial para as tartarugas regularem a sua temperatura corporal. Por conseguinte, é importante que as tartarugas pintadas do Oeste e as tartarugas de lago do Noroeste tenham oportunidades de se aquecerem sem serem perturbadas.

Foram feitos vários esforços de conservação no Minto-Brown Island Park para ajudar as duas espécies nativas de tartarugas de água doce, incluindo o fornecimento de estruturas artificiais de aquecer (feitas de PVC e madeira) em lagoas e lagos em todo o parque. No entanto, até à data, pouca investigação examinou a forma como a recreação ao ar livre pode também afetar o comportamento das tartarugas pintadas do Oeste e das tartarugas de lago do Noroeste. Além disso, nenhuma investigação até à data mostrou quais podem ser os mecanismos de perturbação (ou seja, nível de ruído? Velocidade? Tipo de atividade?).

A ecologista de recreação, Dra. Ashley D'Antonio, da Universidade Estatal do Oregon, e o herpetologista, Dr. Gareth Hopkins, da Universidade Ocidental do Oregon, juntaram-se para realizar um estudo preliminar de observação da recreação ao ar livre e das tartarugas no Minto-Brown Island Park. Especificamente, investigaram se a recreação ao ar livre era uma perturbação para as tartarugas e se existiam diferenças na forma como as três espécies de tartarugas respondem à recreação ao ar livre. As provas anedóticas sugerem que as tartarugas de orelhas vermelhas são mais tolerantes à recreação ao ar livre e parecem resilientes à perturbação, continuando a utilizar as estruturas de aquecer, independentemente da quantidade de recreativos ao ar livre nas proximidades.

A equipa do projeto recolheu mais de 500 horas de dados de observação no Minto-Brown Island Park durante o verão de 2022. Durante este estudo preliminar, contaram e identificaram espécies de tartarugas. Contaram também o número de visitantes que passaram por lagos de tartarugas com estruturas de aquecer, separando as contagens por tipo de atividade (ou seja, andar de bicicleta, passear o cão, correr, etc.). Ao longo das 500 horas de observação, os investigadores contaram mais de 2.100 pessoas e 305 tartarugas.

De um modo geral, viram mais tartarugas (independentemente da espécie) quando havia menos recreativos ao ar livre. No total, os investigadores observaram 92 casos de recreativos ao ar livre que perturbaram as tartarugas (o que significa que a tartaruga alterou o seu comportamento de uma forma observável). Em mais de metade dessas interacções (ou seja, 67% das vezes), as tartarugas reagiram à perturbação interrompendo o seu comportamento de aquecer-se e saltando para a água. Também encontraram diferenças na forma como as espécies nativas e não-nativas reagiam à recreação ao ar livre. Quando os recreativos ao ar livre e as tartarugas nativas estavam presentes em conjunto, 45% das vezes (para ambas as espécies nativas), estas reagiram à presença de pessoas - na maioria das vezes saltando para a água. Entretanto, as tartarugas de orelhas vermelhas apenas reagiram à presença de recreação em 12% das vezes e, mais tipicamente, apenas se moveram ligeiramente em vez de pararem de se aquecer completamente. De um modo geral, os resultados preliminares demonstram que a recreação ao ar livre constitui uma pressão acrescida para as espécies de tartarugas de água doce nativas do Minto-Brown Island Park, para além da competição com as tartarugas de orelhas vermelhas, uma espécie que parece ser menos afetada pela utilização recreativa.

Conclusões até à data:

-As tartarugas tendem a estar presentes quando há menos recreativos ao ar livre
-Todos os tipos de actividades recreativas tendem a prever negativamente a presença de tartarugas
-Nem todos os tipos de actividades recreativas causam perturbações, mas o ciclismo é mais suscetível de causar perturbações do que as caminhadas
-A perturbação normalmente perturba completamente o repouso, forçando as tartarugas a fugir, independentemente do tipo de recreio
-As tartarugas de orelhas vermelhas são significativamente menos reactivas à recreação ao ar livre e menos propensas a parar de se aquecer em comparação com as espécies nativas.

Para as próximas etapas deste trabalho, os investigadores estão a utilizar os resultados para desenvolver sinalética interpretativa e materiais educativos para a visita ao Minto-Brown Island Park

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